Kwaliteit hoog in het vaandel bij Easterday Farms

In de vruchtbare gronden van Columbia Basin, in de Amerikaanse staat Washington, teelt en verpakt het familiebedrijf Easterday Farms al vier generaties aardappelen en uien. Om meer toegevoegde waarde uit hun producten te halen, wil het bedrijf professioneel voorwaarts integreren in de markt. Dat doen ze door eigen geteelde producten zelf te verhandelen. Dit jaar investeerde het bedrijf in een nieuwe vestiging in Florida. Hier heeft Manter samen met de Amerikaanse partner Volm onder meer de nieuwste MD 14XL-machine geplaatst en was het verantwoordelijk voor de totale engineering.

De familie Easterday gebruikt de modernste technieken bij sorteren, selecteren, wegen en verpakken van de 4 miljoen uien en 4 miljoen aardappelverpakkingen die het bedrijf jaarlijks verhandelt. Om al deze aardappelen en uien te verpakken beteelt het bedrijf in totaal 18.500 acres, 7.400 hectare. Hierop groeien jaarlijks 4.000 acres uien en eenzelfde areaal aardappelen. “Door te investeren in moderne technieken en apparatuur kunnen we de beschadiging van onze producten tot een minimum beperken en zo de kwaliteit van het eindproduct verbeteren, waardoor we mooie verse producten in het schap van onze klanten kunnen bieden”, legt senior productiemanager Andrew Wills enthousiast uit. Hij vertelt verder dat Easterday Farms bij de inrichting van de kleinverpakstations al jarenlang nauw samenwerkt met het Amerikaanse bedrijf Volm Companies uit Antigo, de partner van Manter in de Verenigde Staten. Het bedrijf is al in 1995 in de plaats Pasco gestart met het verpakken van uien. In 2005 werd in Othello nog een nieuwe vestiging geopend waar het bedrijf rode en witte uien verpakt. Dit jaar volgde een investering in een nieuwe vestiging in het noorden van Florida in de plaats Elkton. Daarvandaan kan Easterday Farms de zuidoostelijke klanten beter en sneller van uien en aardappelen voorzien. Het bedrijf streeft er namelijk naar om dezelfde dag of uiterlijk de volgende dag te leveren. De aardappelen en uien van de boerderij in Washington transporteert het bedrijf naar het noorden en verpakt ze in deze vestiging.

Snel wisselen tussen pakmachines
Aardappelen werden tot het jaar 2010 vooral in bulk aan de verwerkende industrie geleverd. “Deze contractteelt bracht ons te weinig toegevoegde waarde. Omdat we trots zijn op ons eigen product, verkopen we nu een groot deel van onze aardappelen onder eigen merk. Afzetkanalen zijn de horeca, supermarkten en lokale winkels. Deze uitbreiding was ook een uitstekende aanvulling op het uienpakket. “Doel was om meer toegevoegde waarde te leveren voor onze zelf geteelde producten”, benadrukt Wills. Om de kennis van zowel het wegen en verpakken als de logistieke processen werkt Easterday al vele jaren nauw samen met Volm. In de nieuwe vestiging van Easterday in Florida is het gehele logistieke traject in nauwe samenwerking met de technische mensen van Volm en Manter bedacht. Dat was nodig ook, want Easterday stelde als eis dat er snel en gemakkelijk van verpakking onder de MD14 XL-weger gewisseld moest kunnen worden. Het bedrijf levert namelijk verpakkingen van 2 Amerikaanse pond folie, maar daarnaast ook netzakken tot 50 Amerikaanse pond, dozen en tientallen verpakkingen daartussenin. Het snel kunnen wisselen tussen de verschillende pakmachines als de MBP-SAB en dozenvuller is daarom een belangrijke voorwaarde. De mensen van Manter en Volm hebben hiervoor de Manter Control uitgevonden. De gehele lijn in Florida is opgebouwd uit een weger met verschillende verpakkers. Om snel te kunnen wisselen van verpakking, is een centrale interface bedacht. Hiermee kan de operator vanaf één plek alle machines bestaande uit de weger, de verpakker, aanvoerbanden richting de palletisseermachine instellen op een gewenst programma. Zo is met één druk op de knop te wisselen van het verpakken in netzakken naar het verpakken in clipzakjes. Alle machines stellen zich dan op de betreffende preset in en alle benodigde aanvoerbanden worden opgestart. Dit bespaart ontzettend veel tijd in het omstellen van de verschillende machines, per machine. “Het maken van deze interface tussen de machines hebben Manter en Volm zeer professioneel opgelost”, benadrukt Wills tevreden. Kijkend naar de toekomst is de Amerikaan ervan overtuigd dat groei en ontwikkeling door zal gaan. “We hebben het plan opgevat om ook in Florida teelt op te gaan zetten, zodat we in het vroege seizoen ook verse tafelaardappelen en uien beschikbaar hebben voor onze groeiende groep klanten in de VS en in andere landen. Aangezien we automatisering belangrijk vinden om continuïteit in onze onderneming te brengen, zal dat zeker weer nieuwe projecten opleveren waarbij we de kennis en ervaring van Volm en Manter nodig hebben”, laat Wills tevreden weten.